Temperatura y Oxígeno disuelto

La temperatura del agua generalmente disminuyó con la elevación (ver gráfico) debido principalmente a una correlación positiva con la temperatura del aire (ver gráfico), la cual también se reduce de manera directa con la elevación (ver gráfico).  Los valores de la temperatura del agua fueron por lo general algunos grados menores a los de la temperatura del aire, lo cual refleja un efecto combinado de la elevación (a menor elevación mayor temperatura del aire) y el alto calor específico y la inercia térmica del agua. La única excepción estuvo en las aguas termales y quebradas que éstas formaban, con temperatura de agua excepcionalmente altas. Un lago (laguna) altoandino con una estratificación térmica de la columna de agua también presentó temperaturas superficiales relativamente altas.

Las concentraciones de oxígeno disuelto tendieron a disminuir con la elevación (ver gráfico), en este caso la explicación es más compleja y va a depender según el tipo de hábitat acuático. La concentración de oxígeno en los ríos y quebradas estuvo siempre cerca del 100% de saturación, el cual representa el valor de equilibrio con la presión atmosférica. Este valor de equilibrio varía inversamente con la temperatura del agua y positivamente con la presión atmosférica, la cual disminuye con la elevación. Usando la elevación como un indicador de la presión atmosférica, 62% de la varianza de los valores de oxígeno disuelto estuvieron influenciados directamente por la relación entre la elevación y la temperatura del agua en casi la totalidad de los ríos y quebradas evaluados (ver gráfico) las estimaciones de oxígeno fueron a partir de una regresión lineal múltiple entre los valores de O2, temperatura del agua y elevación, la cual representaría 100% de saturación.

Considerando que tanto la temperatura como la presión atmosférica disminuyen con la elevación, ambas variables tuvieron efectos opuestos con respecto al contenido de oxígeno disuelto. El efecto de la presión atmosférica fue predominante y esto explica la tendencia negativa observada con la elevación. La distribución de los valores en la concentración de equilibrio sugiere la presencia de otros efectos como procesos biológicos en las concentraciones de oxígeno disuelto. Estos efectos fueron evidentes y más frecuentes en lagos donde se observaron desviaciones significativas. Las desviaciones por encima de la línea de regresión reflejaron el predominio de la actividad fotosintética sobre la actividad heterotrófica en estos sistemas, mientras que las desviaciones por debajo de la línea de regresión indicaron el predominio de la actividad heterotrófica. Algunas de las quebradas más pequeñas y una fuente de aguas termales también presentaron valores de desviación por encima de la línea de regresión, indicando la presencia de una significativa actividad fotosintética en estos sistemas. Una fuente de aguas termales en particular presentó una densa comunidad de algas epilíticas sobre el substrato rocoso de donde se originaba el flujo subterráneo.